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Survoler la frontière de l'Ecosse

Lors d'un voyage en Angleterre la semaine dernière, j'ai réalisé un vol en hélicoptère au-dessus de la campagne. Le paysage était splendide, mais ce n'était pas pour ses merveilles naturelles que j'avais voulu le survoler : c'était pour découvrir depuis les airs les restes de cette fabuleuse construction qu'est le mur d'Hadrien. S'il n'en reste plus aujourd'hui qu'une poignée de vestige, on peut aisément imaginer, depuis la verrière du cockpit, l'étendue originelle de cette construction légendaire. Le mur d’Hadrien a toujours été à mes yeux une impressionnante démonstration du génie militaire antique, et cela faisait longtemps que je rêvais de le contempler. Il fut édifié en huit ans, entre la rive orientale et la rive occidentale de l'Angleterre. Il marquait la frontière nord-ouest de l'Empire romain. Courant sur 113 km (de Newcastle au Solway Firth), il avait pour fonction d'interdire toute incursion aux barbares du nord, les Pictes. Vu des airs, et sur presque toute sa longueur, le mur offre encore un spectacle impressionnant, ondulant gracieusement d’une colline à une autre. Les segments les mieux préservés se situent à l’ouest de Chesters et à l’est de Birdoswald. Selon certaines estimations, le mur culminait à sept mètres de hauteur. Il fut construit sur ordre de l'empereur Hadrien après sa visite de 122 en Grande-Bretagne et bénéficia de renforcements ultérieurs. L’essentiel du travail fut assuré par les trois légions stationnées dans le pays, mais des troupes auxiliaires venues des quatre coins de l’Empire le gardèrent. Tous les milles, s’élevait un « fortin milliaire » pouvant accueillir 30 hommes et deux tours étaient disposées entre deux fortins. Derrière le mur, se dressait une fortification massive dénommée vallum, constituée d’un large fossé flanqué de remparts de terre. Des forts importants, comportant des casernements pour un millier d’hommes, étaient répartis à intervalles réguliers. Parmi les sites les plus intéressants du mur, il y avait notamment le fort de Birdoswald avec sa halle d'exercice ; celui de Vindolanda avec son foyer d'habitations civiles ; le fort de Housesteads, qui comporte des greniers, des latrines, un hôpital et d’importants casernements ; enfin, le fort des environs de Chesters, réservé à la cavalerie. Une vingtaine d’années après l'achèvement de ces travaux, l’empereur Antonin construisit un second mur, plus au nord. Mais celui-ci fut rapidement abandonné et la frontière resta marquée par le mur d’Hadrien jusqu‘à ce que les Romains se retirent de Grande-Bretagne, en 410. Il reste, encore aujourd'hui encore, toujours aussi impressionnant, malgré son état de ruine. Si vous vous rendez un jour dans le nord de l'Angleterre, ne manquez pas ce symbole d'une civilisation incroyable. Et si vous en avez l'occasion, découvrez-le lors d'un vol en hélicoptère pour en saisir l'étendue : on se sent brusquement petit, face à ces hommes qui vécurent il y a si longtemps et pouvaient cependant faire de telles prouesses ! Davantage d'information sur cette activité de vol en hélicoptère en cliquant sur le site web de l'organisateur.

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